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Interview: Thomas Fehlmann


Thomas Fehlmann is a true living legend. Having established the foundations of a wide range of pillars in the electronic music world for over 25 years he has accomplished many noteworthy achievements such as playing as one half of The Orb for over 20 years, working behind the foundational Sun Electric, starting the imprint Teutonic Beats, and collaborations with Moritz Von Oswald, Juan Atkins, Robert Fripp, Blake Baxter, Underground Resistance, Klaus Schulze, just to name a few.

Thomas Fehlmann es una verdadera leyenda. Habiendo establecido muchos de los cimientos de la música electrónica contemporánea durante más de 25 años. Tuvo grandes logros como ser la mitad de The Orb durante más de veinte años, formado parte del fundacional Sun Electric, fundando el sello Teutonic Beats, y con colaboraciones con artistas como  Moritz Von Oswald, Juan Atkins, Robert Fripp, Blake Baxter, Underground Resistance, Klaus Schulze, sólo por nombrar algunos.


fehlmann2We could go on naming amazing periods of his life for a long time, but I think it's better to jump straight to the interview, which as you may expect, is full of notable remarks. We hope you enjoy the read.

Hallo there Thomas, please tell us where you are now and how is everything going over there
Uuuhh, its gray and wet and the first snow has turned into sludge. I'm hanging out in the countryside, north of Berlin, where I spend half of my time when I'm in the area. It's a blessing to be confronted with nature on a regular basis and having responsibilities for plants and animals to stay healthy and in shape. It gives a refreshing perspective, shakes up the priorities and keeps your feet on the ground. Well, most of the time :)

How would you describe the record store's situation in Berlin?
It's not that good anymore. Many of them have vanished and it gets more and more time consuming to visit all the stores to keep an overview, because they all became far more specialized. So these days you have to visit one shop for techno, the other for house and the third for hip hop, then the one for jazz, etc. etc. But I shouldn't complain, just last week a shop opened up about 200 meters from my house, that even has a huge second hand vinyl section.. :)

I still remember this lucky day when I found an ORB album on a record store in Buenos Aires, second hand, mint & cheap. Do you remember any glorious discoveries when hunting for records?
Yes, actually just a couple of weeks ago I spoke about one missing Miles Davis vinyl I'd like to have in an article in record collector. It's the live recording from the Isle of White festival. A few weeks later got a mail from someone in Finland offering it for sale for a good price. So yes, I love this excitement and glorious feelings of hunting down beloved records and discovering new ones.

Which were your most memorable experiences performing live?
Playing in the south of China with Alex Paterson in the late nineties to a crowd that heard a loud bassdrum for the first time?... Powercut during my set at Benicassim?...Carlos Santana chugging away with Trent Reznor on the side of the stage during The Orb show at Woodstock II ?...
Theo Parrish joining me on stage in Detroit playing records along with my live set?

Have you ever had an audience in mind when composing?
It's been a good ten years now that I started to play live again and frankly I can't imagine NOT doing that anymore so, yes, the thought of the audience is never far away when I'm making tracks. It makes decisions somewhat easier as it forces you to focus on the fact that it is music for TODAY you are making. And that helps to stay clear of the boring bits :)

But of course things are never that easy because development has also this important element of confrontation without which one would continue circulating in the same cycles. In any case the audience is an important reference point whether it's for the pleasing factor or the challenge.  

You referred to "music for today" and staying clear of the boring beats, and the music for today image made me think about the timeless factor on memorable tracks. How would you define what makes a track survive throughout time?
I think I meant boring BITS, but anyway, for some reason I tend to root timelessness more with musicians or producers than single tracks. Take Rhythm and Sound for example: they set a timeless tone that runs trough every track.

And then there's all those 'timeless tracks' that fly around against your will! Like Elton John or Manic Street Preachers.  

But seriously, as far as I'm concerned, it's got to do with a certain level of radical fearlessness of a musician following his drive to expand vocabularies/boundaries. To find this level is the funny bit!

Have you ever written a song-album dedicated to an audience, or someone in particular?
Well, my last album 'Gute Luft' was dedicated to the city of Berlin, since it was the soundtrack to the 24 hour documentary '24h Berlin' which was shown on national TV. But also generally, I do entertain myself endlessly with dedications and hidden messages in titles and musical ideas. Those have to remain private though, they keep it fresh and spicy for me and those who know.

Could you name some of the tracks you consider timeless?
I only list positive examples, right? And I take it from a wider scope:

Brian Eno
Steely Dan
Bitches Brew - Miles Davis
Cupid and Psyche - Scritti Politti
e2 e4 - Manuel Goettsching
Good Life - Inner City
Rhythm and Sound
Wolfgang Voigt
Jay Dilla

How often do you listen to your own music? Were there any significant changes on your own reception throughout time?
Since I play my stuff live all the time and hence hear it quite a bit, yes, there is a constant element of change in that.

I always go back to the tracks and update them to get a fresh feeling, since they are laid out in it's original form as individual files the range of changes can be quite radical.

fehlmann3And then following the 'throughout time' concept, which would you say were the richest memories or aspects of the Tresor times together with Moritz von Oswald and Juan Atkins?
Firstly it's a great memory as a whole. It only lasted 3 or 4 days in the first place. In retrospect, it was dedicated, efficient work reflecting a phase of energy and playful togetherness that has lasted as a positive model for me. It defined a certain vibe in a production, that blueprint. It continuously works good to this day.

What was the hardest thing to overcome to become a musician?
At first, I have not the faintest clue about what to say to this question. Honestly.
Is it too long ago to remember?   
In a way, I suspect that you never really reach this final stage.
Primarily, I define a musician as someone who makes music. So it's ongoing. The struggle is constant.

Thanks a lot for this Thomas, as a last question we'd like to know which are your plans for the future.

I would be bored if I already knew.
What I do know is that next week my remix of Depeche Mode's new single is going to be released. My mix is called 'Heaven (steps to heaven)'


fehlmann2Podríamos seguir períodos fascinantes de su vida por largo rato, pero creo que es mejor ir directamente a la entrevista, que como se imaginarán, está llena de momentos notables. Disfrute su lectura.

Aló Thomas, contános dónde te encontrás y cómo anda todo por ahí
Uuh, está gris y húmedo y la primer nieve se convirtió en lodo. Estoy en el campo, al norte de Berlín, donde paso la mitad de mi tiempo cuando estoy en la zona. Es una bendición poder enfrentarse a la naturaleza con cierta frecuencia, y tener responsabilidades por las plantas o animales para mantenerse saludable y en forma. Brinda una perspectiva refrescante, sacude las prioridades y te mantiene los pies en la tierra. Bueno, la mayoría de las veces :)

¿Cómo describirías la situación de las disquerías de Berlín hoy en día?
Ya no es tan bueno como antes. Muchas han desaparecido y cada vez lleva más tiempo recorrer las que hay para poder tener un pantallazo general, ya que se han convertido en disquerías especializadas. Así que hoy en día tenés que ir a una tienda para encontrar techno, otra para el house, una tercera para encontrar hip hop, también la que tiene sólo jazz, etc.
Pero no debería quejarme, justo la semana pasada abrió una disquería a dos cuadras de casa, que inclusive tiene una enorme sección de vinilos de segunda mano :)

Aún recuerdo el día que encontré un álbum de The Orb revolviendo cajones de usados por Buenos Aires, excelente calidad y buen precio. ¿Recordás algún gran descubrimiento buscando discos?
Sí, de hecho hace un par de semanas hablé sobre un disco de Miles Davis que me encantaría tener, la grabación en vivo del festival Isle of White. Unas semanas después recibí un llamado de alguien en Finlandia ofreciéndolo a un buen precio. Así que sí, me fascina la excitación y los sentimientos de gloria al ir de caza por discos que uno ama, y descubrir cosas nuevas.

¿Cuáles fueron tus mejores experiencias tocando en vivo?
¿Tocar en el sur de China con Alex Paterson a finales de los '90 frente a una multitud que estaba escuchando un golpe a través de un sistema de sonido fuerte por primera vez?
¿El apagón durante mi set en Benicassim?
¿Carlos Santana y Trent Reznor enfiestándose al costado del escenario durante The Orb en la segunda edicion de Woodstock?
¿Theo Parrish subiendo al escenario y tocando discos junto a mi live?

¿Has tenido una audiencia en mente a la hora de componer?

Fueron unos muy buenos diez años desde que volví a tocar en vivo y francamente no puedo imaginar dejar de hacerlo, así que sí, el pensamiento de la audiencia no está lejos cuando estoy haciendo tracks. Facilita las decisiones de algún modo ya que te fuerza a enfocarte en el hecho de que es música para HOY lo que estás haciendo. Y eso ayuda a mantenerse limpio de las partes aburridas :)

Claro que las cosas no son nunca tan fáciles ya que el desarrollo también tiene el factor de confrontación sin el cual uno continuaría circulando en los mismos ciclos. En cualquier situación la audiencia es un punto de referencia importante, ya sea para complacerte o desafiarte.

Hablaste de “música para hoy” y alejarse de los beats aburridos, y la imágen de música para hoy me hizo pensar en el factor de perdurabilidad en el tiempo de algunas canciones memorables. ¿Cómo definirías qué es lo que logra que un track sobreviva a lo largo del tiempo?

Creo que quise decir “partes aburridas”, pero de todos modos, por alguna razón tiendo a conectar este factor de perdurabilidad en el tiempo con músicos o productores, y no tanto con tracks en particular. Como por ejemplo Rhytm and Sound, han establecido un tono que corre a través de sus tracks.

Y luego están todos esos temas inolvidables que vuelan alrededor en contra de tu voluntad! Como Elton John o Manic Street Preachers.

Pero en serio, tal como lo veo, tiene relación con un cierto nivel de audacia o intrepidez en un músico a la hora de expandir vocabularios o límites. ¡Alcanzar este nivel es la parte divertida!

¿Alguna vez hiciste alguna canción o álbum pensando en una audiencia específica, o en alguien en particular?
Bueno, mi último álbum 'Gute Luft' fue dedicado a la ciuad de Berlin, ya que fue el soundtrack del documental de 24 horas '24h Berlin', presentado en televisión nacional. Pero tambien suelo entretenerme con dedicaciones o mensajes ocultos en títulos de los temas o ideas musicales, esos deben permanecer privados, lo mantienen fresco y picante para mí y aquellos que lo saben.

¿Podrías nombrar algunos de los artistas que considerás eternos?
¿Sólo listo ejemplos positivos, verdad? Y lo tomo desde un ángulo amplio:

Brian Eno
Steeley Dan
Bitches Brew - Miles Davis
Cupid and Psyche - Scritti Politti
e2 e4 - Manuel Goettsching
Good Life - Inner City
Rhythm and Sound
Wolfgang Voigt
Jay Dilla

¿Cada cuánto escuchás tu propia música? ¿Tuviste cambios en el modo de percibirla a través del tiempo?
Ya que toco mi material en vivo todo el tiempo y como resultado lo escucho bastante, sí, hay un elemento constante de cambio en eso.
Siempre vuelvo a los tracks y los actualizo para tener una sensación más fresca, y ya que se encuentran en su forma original como archivos individuales, el rango de cambios puede ser bastante radical.

fehlmann3Siguiendo el concepto de perdurabilidad en el tiempo, ¿Cuáles fueron los aspectos más remarcables de los tiempos en Tresor junto a Moritz von Oswald y Juan Atkins?
Antes que nada es un gran recuerdo como un todo, y sólo duró tres o cuatro días. En retrospectiva, fue dedicado, trabajo eficiente reflejando una etapa enérgica y colectividad divertida y productiva que se mantuvo como un modelo positivo para mí. El proyecto definió cierta atmósfera en la producción que continúa funcionando bien al día de hoy.

¿Qué fue lo más  difícil de superar a la hora de convertirte en músico?
Antes que nada, no tengo la menor idea sobre qué responder a esta pregunta. Honestamente.

¿Pasó demasiado tiempo como para recordarlo?

De cierta manera, sospecho que uno nunca alcanza esta etapa final. Ante todo, defino a un músico como alguien que está haciendo música, así que es algo en marcha, el esfuerzo es constante.

Muchísimas gracias por esto Thomas, como cierre nos gustaría saber cuáles son tus próximos planes a futuro.
Sería aburrido si ya lo supiese. Lo que sí sé es que la semana que viene verá la luz mi remix del nuevo single de Depeche Mode, el mix se llama 'Heaven (steps to heaven)'.

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